Valerie Thomas Månadens Ada

Månadens Ada: Valerie Thomas – Kvinnan som tog NASA med storm

Ett nyligen publicerat Twitterinlägg menar att Valerie Thomas är den ursprungliga uppfinnaren av 3D-film. Åsikterna om sanningen går isär men en sak är i alla fall säker: Valerie menar allvar i allt hon gör. Hon lät sig aldrig stoppas, trots en tuff start i sin tech-karriär. Intresset för rymden och ett analytiskt sinne gjorde Valerie Thomas nämligen till en av de mest inflytelserika kvinnorna på NASA HQ.

En kamp att få göra det hon älskar

Valerie Thomas att ägna sig åt tekniska ämnen – matematik och vetenskap som ung flicka, det tillhörde pojkarnas domän i 40-talets USA. Så långt att all litteratur som fanns vände sig mot just pojkar. Därför, vid åtta års ålder, lade Thomas vantarna på sin första bok: The Boys First Book on Electronics. Intresset hade väckts, och skulle bara växa sig starkare med tiden.
Inte ens hennes egen far ville involvera henne i deras gemensamma intresse: teknologi och fysik. I en intervju med REVOLT TV beskriver hon:

”Min far var också intresserad av elektronik, och jag brukade titta på. När jag såg de mekaniska delarna inuti TV:n undrade jag hur de mekaniska delarna skapade bilderna på TV-skärmen.”

Nyfikenhet tycks vara ett nyckeldrag i hela Valeries personlighet. Att ta reda på hur saker och ting fungerar fick henne att utmana sig ytterligare, och att studera mer. På eget bevåg kunde hon spenderade timmar i biblioteksböcker för att förstå mekaniken bakom de saker vanligt folk bara tar för givet. Saker skulle förklaras, inte bara fungera.

Men förutom ett fåtal lärare, var det ingen som ville se henne avancera inom vetenskap och matematik. Det var för pojkar. Men hon lyckades på något sätt få gå en kurs inom fysik i high school, och hon hittade hem. Några år senare, 1964, var Valerie Thomas en av två kvinnor på sitt universitet som tog examen inom fysik.

NASA – ett naturligt steg i rätt riktning

Det dröjde inte länge innan Valerie Thomas hade landat sin första anställning, endast dagar efter examen. Och det var ingen annanstans än hos anrika NASA. Titel var dataanalytiker, och hon uppmanades nu att utveckla dataprogram åt verksamheten.

Enda problemet? Hon hade aldrig sett en dator i verkligheten förut, desto mindre använt en.

Valerie anammade en trial and error-attityd, och lärde sig hur dataprogram fungerar längs vägen. Dåtidens data printades ut på papperark som sedan studerades manuellt för att hitta fel i koden, till skillnad från idag när allt görs digitalt.

Genom sin ihärdiga inställning bemästrade Valerie Thomas NASAs system, och kom att utvecklade teknologin bakom NASAs Landsatprogram.
Programmet gick ut på med hjälp av satelliter att ta bilder av, och studera, jordens yta med hjälp av satelliter. Genom Tack vare Valeries bidrag kunde forskarna nu studera jordens resurser från rymden, och dela det med forskare över hela världen o. Dessa forskare kunde i sin tur integrerach använda fynden i sina egna fält –allt från kartografi och, geologi och inomtill jordbruk.

Än idag, 50 år senare, är satelliterna fortfarande i rullning. Vilket gör Landsatprogrammet till det längsta satellitprojektet genom tiderna.

Ur Landsat sköte kom även LACIE-projektet. Projektet där en förutspåddeforskare kunde förutspå hur jordens grödor och jordbruket som helhetskulle växa kommande säsong med hjälp av dessa satellitbilder från Landsatprogrammet. Valerie Thomas roll inom detta uppdrag? Teamleader över cirka 50 andra forskare.

Optik: Den andra kärleken

Men hur var det då med Tweeten från Chance The Rapper, som beskrev Thomas som uppfinnaren av televisionen och 3D-film. Var det rätt? Både ja och nej.

Valerie Thomas Månadens Ada Glödlampa

Historien om hur Valerie Thomas kom att bli anknuten till filmkonst är något udda. Den börjar vid en lampa hon observerat på en utställning. Lampfoten ståendes rakt, med glödlampan urskruvad och liggandes bredvid.  Vilket i sig inte vore något att anmärka, om det inte vore för att glödlampan lyste.

När Thomas närmade sig ljuskällan för att röra vid den åkte hennes hand rakt igenom. Vinklade speglar vid sidan av lampan gav intrycket att det liggande lysetlampanvar på, medan det i själva verket var en projicering av en närbelägen, faktiskt fungerande, glödlampa.

Genom en optisk illusion lyste glödlampan som att det inte vore separerad från sockeln, och Thomas intresse för optik var ett faktum.

Besöket på utställningen blev startskottet för arbetet som senare skulle bli den så kallade ”illusion transmitter”. En teknik där två speglar samverkar för att skapa en synvilla där motivet verkar sväva i luften, som att det har materialiserat ur intet.

Thomas uppfinning är företrädaren till det vi idag kallar 3D inom film.

Aktiv inom teknologi även efter pensionen

Valerie Thomas avslutade sin karriär inom NASA redan 1995, endast 52 år gammal. Så vi vågar nog påstå att hennes yrkesliv var kort men och intensivt.

Men Valerie är inte en sådan som bara lägger av, som hon själv uttryck det:

”Jag vill att [människor] ska tänka tillbaka på mig, först och främst, som en livslång elev.”

Sedan pensionen har hon ägnat sig åt att uppmuntrat unga kvinnor att engagera sig inom vetenskap och engineering. Hon föreläser i amerikanska skolor och tar varje chans hon får att belysa andra framgångsrika kvinnor inom tech. Hon agerar är även mentor åt unga studenter.

Därför är Valerie Thomas månadens Ada. Det kräver mod att gå emot ett helt samhälle som säger åt dig vad du får och inte får vara. Men Valerie stod på sig. Hennes nyfikenhet och förmåga att genom hårt arbete lösa även den svåraste nöten, är något vi letar dagligen efter hos våra kandidater. Utöver hennes otroliga bidrag till modern teknologi, är hon också en sann föregångare till rörelsen Women in Tech. Thomas gjorde all det vi gör nu – innan det var modernt.

Känner du igen dig i månadens ”Ada” eller vill du rekrytera någon som henne?

Kontakta Ada Digital!

 

Om månadens Ada

Ada Lovelace

För oss på Ada Digital är det viktigt att inspireras av förebilder. Detta återspeglar sig också i vårt namn, efter normbrytaren Ada Lovelace. Hon var världens första programmerare och otroligt begåvad.

Därför presenterar vi varje månad ”Månadens Ada” där vi lyfter historiska pionjärer som bidragit med teknisk kunskap och nytänkande. Varje månad får du ta del av en ny person att inspireras av.